Beeld: Getty Images
Toernooien

Groen jasje én een kus van Miss Golf...

Beeld: Getty Images
Augusta National bloeit in april op zijn mooist en The Masters bulkt van de mooiste verhalen. Zo maar een kleine bloemlezing...
Zeg je de Masters, dan denken golfers automatisch aan het groene jasje, aan Amen Corner en de bloeiende azalea’s, aan het Champions Dinner op dinsdagavond, de par-3-contest de dag voor het toernooi (dit jaar helaas afgelast vanwege corona) en aan de grote scoreborden die nog lekker ouderwets met de hand worden bediend. De Masters is ook de enige van de vier majors die ieder jaar op dezelfde baan wordt gespeeld, de beelden van de holes zijn daarom voor miljoenen golfers over de wereld heerlijk herkenbaar. De Augusta National Golf Club hecht aan tradities, veel zal daarom altijd hetzelfde blijven en dat is maar goed ook. Maar sinds de eerste editie van de Masters in 1934 heeft de tijd op en rond de Augusta National Golf Club in Georgia niet stilgestaan. Dat heeft geleid tot de nodige veranderingen, van klein en grappig, tot serieus en ingrijpend.

1. Miss Golf

De winnaar die niet alleen een groen jasje krijgt bij de prijsuitreiking, maar ook een paar warme kussen van een rondemiss zoals we die kennen bij het wielrennen. Tien jaar lang ging het echt zo bij de Masters. Van 1957 tot 1967 werd in de aanloop naar het toernooi een Miss Golf-verkiezing gehouden in een theater in Augusta. De winnares kreeg een geldbedrag, FootJoy golfschoenen en een zijden sjerp met daarop de tekst Miss Golf en het betreffende jaartal. Miss Golf assisteerde bij de prijsuitreiking en poseerde uiteraard met de trotse winnaar. Op de foto op deze pagina is dat met niemand minder dan Arnold Palmer in 1958.

2. Volop sleutelen

Voor veel golfers is de in januari 1933 geopende baan van de Augusta National Golf Club zo’n beetje heilige grond. Wat doe je met heilige grond? Daar blijf je als het even kan vanaf. De machthebbers op de club dachten en denken daar duidelijk anders over. Er is aan de baan meer versleuteld dan aan alle Kardashians bij elkaar. Zo is de fairwaybunker op hole 10 de enige bunker die is overgebleven van het originele ontwerp. Alle achttien holes zijn in de loop der jaren in meer of mindere mate aangepast, van greens op een andere plek of in een heel andere vorm tot aan waterhindernissen vergroten en bomen bijplaatsen om fairways smaller te maken in de strijd tegen de steeds verder vliegende golfbal. Die veranderingen worden doorgevoerd of de leden het nou leuk vinden of niet, de baan is er bovenal voor die ene week van de Masters.

 


Beeld: Getty Images
Beeld: Getty Images

3. Kopen, kopen, kopen

In Nederland is sprake van een overspannen huizenmarkt met almaar stijgende prijzen, gouden tijden voor huiseigenaren die willen verkopen want er wordt vaak flink meer geboden dan de vraagprijs. Maar dat overbieden komt niet in de buurt van wat de Augusta National Golf Club doet om huiseigenaren in de directe omgeving van de golfbaan uit te kopen. Voor simpele optrekjes die een paar kilometer van Augusta National hooguit een ton zouden opleveren, heeft de club het drievoudige en een heel enkele keer zelfs het zesvoudige betaald. Die huizen worden meteen gesloopt om bijvoorbeeld extra parkeerruimte te creëren voor de toeschouwers, de toegangswegen tot de club te verbeteren (minder lange files!) en een nieuw tv-dorp te bouwen.

Diepe zakken

Vorig jaar nog kocht Augusta National het nabijgelegen National Hills Shopping Center voor 26 miljoen dollar en twee jaar eerder voor 21 miljoen drie kleinere winkelgebieden en een aantal appartementen. De verkopers weten natuurlijk dat de zakken van de steenrijke club (de jaarlijkse inkomsten aan merchandise, toegangskaarten en internationale televisierechten worden geschat op 140 miljoen dollar) heel diep zijn en dat de club bereid is erg ver te gaan om te krijgen wat ze wil. Dus is het devies een paar keer een bod afslaan en dan de absolute hoofdprijs vangen.

Familie Tackers

Er is echter een huis dat Augusta National heel graag wil kopen, maar de eigenaren van 1112 Stanley Drive, dicht bij ingang 6-A tijdens de Masters, slaan vooralsnog ieder bod af. “We hebben in dit huis (gebouwd in 1959) onze kinderen grootgebracht, onze kleinkinderen hebben hier gespeeld, we willen hier niet weg, geld is ook niet alles”, aldus mijnheer en mevrouw Tacker. Om de zoveel tijd komt een medewerker van de Augusta National Golf Club bij de Tackers langs om uiterst vriendelijk te zeggen dat de club nog steeds zeer geïnteresseerd is om het huis te kopen. Tot op heden dus zonder succes. Een mooi verhaal, waarbij nog wel opgemerkt moet worden dat The Tackers ook een huis bezaten aan de andere kant van de straat, en dat hebben ze jaren terug wel verkocht, voor 1,2 miljoen dollar, aan de Augusta National Golf Club...

4. Lee Elder

Altijd een speciaal moment, de Honorary Starters die donderdagochtend voor de start van de eerste ronde een drive slaan om de Masters officieel te openen. Na het overlijden van Arnold Palmer in 2015 stonden Jack Nicklaus (zesvoudig winnaar) en Gary Player (drievoudig winnaar) samen op de tee. Dit jaar krijgen ze gezelschap van iemand die de Masters nooit wist te winnen, maar wel historie schreef. Lee Elder was in 1975 de eerste Afro-Amerikaan die in de Masters mocht aantreden. In de periode daarvoor werden de kwalificatiecriteria een aantal keren heel bewust aangepast om zwarte golfers als Charlie Sifford (Tiger Woods heeft zijn zoon naar hem vernoemd) en Lee Elder te weren.

Invitatie

De winnaar van het Nigerian Open werd bijvoorbeeld altijd uitgenodigd voor de Masters, toen Elder dat toernooi in 1971 won bleef een invitatie uit. Nadat Elder in 1974 het Monsanto Open in Florida op zijn naam schreef, kon de Masters echt niet meer om hem heen omdat alle winnaars van toernooien in de VS automatisch een startbewijs kregen. Elder kreeg diverse doodsbedreigingen, maar hij stond trots op de eerste tee. Clifford Roberts, samen met Bobby Jones oprichter van Augusta National, zal het met lede ogen hebben aangezien. “Zolang ik leef zijn de golfers hier wit en de caddies zwart”, zou Roberts, voorzitter van de club van 1934 tot 1976 en in 1977 gestorven door zich bij de par-3-baan een kogel in het hoofd te schieten, zich ooit hebben laten ontvallen. In 1990 werd er voor het eerst een Afro-Amerikaan lid van Augusta National en donderdagochtend gaat een zwarte golfer de Masters dus openen samen met de legendarische golfers Nicklaus en Player. Augusta National zal waarschijnlijk altijd een conservatief bolwerk blijven, maar de meer recente bewindvoerders van de club zijn verre van blind voor sociaal maatschappelijke ontwikkelingen en voeren veranderingen door die passen bij de huidige tijd.

 

5. Oude meesters

De Masters heeft van de vier majors altijd verreweg het kleinste deelnemersveld. Dit jaar doen er 88 spelers mee, 12 van hen mogen alleen spelen omdat ze oud-winnaars zijn. De 63-jarige Bernhard Langer die afgelopen november de oudste speler werd die ooit de cut haalde in de Masters, is er nu ook weer bij net als Sandy Lyle (63), Larry Mize (62) en Fred Couples (61). Ian Woosnam is teruggekomen op zijn eerdere beslissing niet meer te spelen en dus gaat de 62-jarige Welshman donderdag ook van start. Winnaars van het US Open krijgen tien jaar speelrecht, oud-winnaars van het PGA Championship mogen tot hun 65ste aantreden en in The Open geldt een leeftijdgrens van zestig jaar. Winnaars van het groene jasje krijgen ‘levenslang’.

Leeftijdsgrens

De Masters wilde een maximumleeftijd van 65 jaar invoeren toen Doug Ford, kampioen in 1957, van geen stoppen wilde weten. In 1971 op 48-jarige leeftijd haalde Ford voor het laatst de cut, maar hij speelde in 2001 nog steeds al trok hij zich in zijn 49ste Masters na negen holes terug. Ford wilde vijftig optredens halen, maar dat lukte niet. Augusta National vroeg Ford alleen nog te komen voor het Champions Dinner en de par-3-contest en kondigde aan een leeftijdsgrens van 65 jaar in te voeren. Daar was zo veel weerstand tegen, onder andere van Jack Nicklaus en Arnold Palmer, dat het voornemen snel weer van tafel ging. Palmer speelde in april 2004 zijn vijftigste en laatste Masters, een record. Hij was toen 74 jaar oud.